Astra Giurgiu – Genk

Singura echipă românească calificată în primăvara europeană îşi va încerca joi seara şansele împotriva belgienilor de la Genk. Echipa lui Şumudică a fost una din surprizele plăcute ale competiţiei. După ce au eliminat în play-off pe West Ham pentru al doilea an consecutiv, giurgiuvenii au continuat să impresioneze plăcut. Astra a strâns opt puncte într-o grupă câştigată de italienii de la AS Roma. Românii au reuşit victorii memorabile în deplasările de la Plzen şi Austria Viena. Trupa lui Şumudică a demonstrat în ultimele două sezoane în care a participat în Europa League că este o echipă capabilă să producă surprize.

Pe plan intern, campioana României nu are un sezon la fel de bun precum precedentul. După 22 de meciuri jucate, Astra este prima echipă sub linia de play-off. Giurgiuvenii se află la egalitate de puncte cu Dinamo şi sunt într-un duel încins pentru ultimul loc de play-off cu trei etape înaintea finalului sezonului regulat. Marele dezavantaj al Astrei înaintea partidei cu Genk de joi este cu siguranţă lipsa jocurilor oficiale. Campionatul românesc a fost întrerupt pentru pauza de iarnă, iar până la ora meciului echipa lui Şumudică a disputat un singur meci oficial în 2017, victoria de acasă cu ASA Tg Mureş.

Belgienii s-au calificat în faza eliminatorie a competiţiei după ce au câştigat o grupă cu Athletic Bilbao, Rapid Viena şi Sassuolo. În campionatul intern, Genk are o situaţie oarecum similară cu a Astrei. Belgienii sunt prima echipă sub linia de play-off cu puţine etape înaintea finalului sezonului regulat.

Ambele echipe se confruntă cu probleme de lot înaintea partidei. Lovin, Mansaly şi Boudjemaa vor lipsi din lotul Astrei, în timp ce Genk nu-i va avea pe teren pe portarul titular Bizot şi golgheterul echipei Nikolaos Karelis.

Majoritatea caselor de pariuri îi dau pe belgieni ca fiind favoriţii întâlnirii, dar Şumudică nu este genul de antrenor care să se sperie în faţa unei echipe mai bine cotate. Astra va încerca să nu primească gol pe teren propriu şi pe cât posibil să-şi creeze un avantaj de apărat în meciul retur.